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Ácido fólico: Qué es y sus efectos en el organismo

Es una vitamina que se encuentra en muchos alimentos. Es frecuente que se agregue ácido fólico a cereales fríos, panes, pastas, harinas y galletas, también se puede conseguir en suplementos, a menudo, en combinación con otras vitaminas B.

Esta forma de vitamina B9 se usa para prevenir complicaciones del embarazo, así que es muy común que se recomiende su ingesta a las mujeres que están en la dulce espera.

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Aunque la mayoría conoce básicamente la utilidad de las vitaminas, cabe señalar que cada una desempeña un rol distinto en funciones importantes del organismo. En el caso del ácido fólico, ¿cuál es su papel y cómo beneficia al cuerpo? ¡Será interesante descubrirlo!

¿Qué es el ácido fólico? Funciones

El ácido fólico es una vitamina B. Se encuentra principalmente en los vegetales verdes oscuros, como el brócoli y la espinaca, en las legumbres, como los frijoles o las arvejas, y en los cereales enriquecidos.

El cuerpo la utiliza para producir células nuevas. Su presencia resulta clave para la formación de ADN y ARN, que son las que protegen y trasladan la información genética a las células y permiten la regeneración de los tejidos. Además, contribuye en la formación de glóbulos rojos y la producción de nuevas proteínas.

En el caso de las mujeres embarazadas, tomar ácido fólico es una excelente medida preventiva para evitar graves defectos del tubo neural, las cuales son deformaciones congénitas que implican el desarrollo incompleto del cerebro y la médula espinal.

¿Cómo detectar un nivel bajo de ácido fólico?

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Según la Sociedad Española de Médicos Generales y de Familia “se puede medir el ácido fólico tanto en la porción líquida de la sangre (suero) como en los hematíes. Esta última prueba puede ser mejor que la prueba en suero para medir la cantidad de ácido fólico almacenado en el cuerpo”.

La proporción de ácido fólico en los glóbulos rojos mide el nivel presente cuando se originó el glóbulo, hasta cuatro meses atrás, el cual no suele verse afectado por la ingesta de ácido fólico en un día determinado. Sin embargo, el resultado indica la cantidad habitual en la dieta a lo largo de varios meses.

¿Qué consecuencias puede ocasionar tener el ácido fólico bajo?

Esta vitamina desempeña un papel fundamental en la acumulación de proteínas en el cuerpo, incluyendo las células sanguíneas. Por lo tanto, cuando los niveles de ácido fólico bajan, las consecuencias son:

  • Fatiga
  • Irritabilidad
  • Diarrea
  • Anemia
  • Palidez
  • Mareos
  • Falta de aliento

Beneficios que aporta el ácido fólico

Este tipo de vitamina B9, es sin duda uno de los nutrientes esenciales para el organismo. Cuando está presente en el cuerpo en niveles correctos, es responsable de múltiples beneficios.

A continuación, se señalan algunos de sus aportes para la salud.

Fundamental para un embarazo sano

El ácido fólico surte mejor efecto si se toma antes de la concepción y en las semanas iniciales del embarazo, en vista de que, los defectos del tubo neural; la parte del embrión a partir de la cual se forman el cerebro y la médula espinal, se originan durante las primeras cuatro semanas de embarazo, cuando muchas mujeres aún no saben que están embarazadas.

Así que, si las mujeres en edad fértil adoptan la costumbre de ingerir la cantidad recomendada de ácido fólico antes y durante las primeras semanas de embarazo, se podría prevenir anomalías en los bebés, como la espina bífida y la anencefalia.

Otros defectos congénitos que se evitan con una adecuada cantidad de ácido fólico en el organismo son el labio leporino, paladar hendido y algunos problemas cardíacos.

Protege de la anemia

El ácido fólico cumple un rol importante en la producción de glóbulos rojos, es por eso que las personas con deficiencias de esta vitamina a veces desarrollan un tipo de anemia denominada anemia megaloblástica, la cual se manifiesta en náuseas, úlceras bucales y pérdida del apetito.

Previene trastornos cognitivos

Un estudio llevado a cabo por un grupo de investigadores holandeses encontró que, el consumo frecuente de este nutriente ayuda a prevenir los problemas neuropsiquiátricos más comunes, como los trastornos cognitivos y la depresión.

Esta vitamina sostiene la salud mental y emocional al contribuir a la regulación de la serotonina, lo que a su vez normaliza el apetito, la temperatura corporal, el sueño y el estado de ánimo.

¿Cómo usar el ácido fólico?

En edad fértil se recomienda a las mujeres consumir 400 mcg de ácido fólico diario. El periodo ideal para esta suplementación farmacológica es al menos dos meses antes del comienzo del embarazo, hasta cumplir la semana 12 de gestación.

Por otra parte, lo adecuado para los adultos sanos es una dosis diaria de entre 100 y 300 microgramos, mientras que, en los mayores se sugiere consumir 400 microgramos al día.

El ácido fólico se puede tomar solo o en una multivitamina, y por supuesto, está presente en alimentos como el cereal, el zumo de naranja o los vegetales de hoja verde. Ahora bien, por muy sana y equilibrada que sea la dieta, es difícil obtener de los alimentos la cantidad necesaria de ácido fólico.

Si se recurre a suplementos de ácido fólico, es preciso consultar con un especialista de la salud. Estos por lo general suelen indicarlos en presentaciones como estas:

  • Complementos alimenticios. Estas fórmulas que contienen otras vitaminas y minerales se usan para cubrir las necesidades nutricionales, favorecer la división celular, y en el caso de las mujeres embarazadas, interviene en el crecimiento del tejido materno.
  • Cápsulas. Estas formas de presentación se recetan a menudo para mejorar la función cognitiva.

Ventajas y desventajas del ácido fólico

Es una vitamina indispensable para la salud de todos. Su función en la producción de glóbulos rojos, en la protección del bebé desde su concepción y en la prevención de enfermedades, la coloca en un sitial de honor.

Respecto a sus ventajas y desventajas, se puede señalar lo siguiente.

Ventajas del ácido fólico

  • Previene el riesgo de malformaciones congénitas en los fetos durante el embarazo.
  • Mantiene a raya los parásitos intestinales.
  • Protege de envenenamiento por alimentos dañados.
  • Evita el encanecimiento prematuro del cabello.
  • Ayuda a la actividad hepática.
  • Regula los niveles de histamina en el cuerpo. 
  • Sostiene la salud mental y emocional, pues ayuda a regular la serotonina.

Desventajas del ácido fólico

  • Puede causar interacciones si se ingiere junto a anticonvulsivos y barbitúricos.
  • Su consumo por vía oral a veces genera alteraciones de los patrones de sueño.
  • En algunas oportunidades ocasiona irritabilidad y pérdida de apetito.

Efectos secundarios del ácido fólico

Aunque no es común que el ácido fólico produzca efectos secundarios, el consumo de este medicamento podría llegar a producirlos, por lo que es fundamental no automedicarse, sino más bien, contar con el aval de un profesional sanitario.

Entre los efectos adversos que puede ocasionar se encuentran estos:

Tanto las mujeres embarazadas, como los adultos mayores y todos en general, deben tomar conciencia acerca de la importancia del ácido fólico, una vitamina esencial para importantes procesos del organismo.

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Licenciado en farmacia por el Colegio Oficial de Farmacéuticos de Toledo y la Consejería de Sanidad de Castilla-La Mancha: Nº de colegiado: 1793. Diplomado en nutrición humana y dieta. Técnico en Ortopedia. Especialista en nutrición deportiva.