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¿Qué es el Triptófano? Beneficios y Peligros del Triptófano

A raíz del estudio que dos investigadores del Instituto de Tecnología de Massachusetts, en Estados Unidos, llevaron a cabo en 1971, se descubrió que los niveles de serotonina en el cerebro variaban en función de la cantidad de triptófano presente en la dieta.

Desde ese momento, los medios de comunicación y enciclopedias médicas han difundido las bondades del triptófano. Sin embargo, en realidad por décadas se ha estado consumiendo, pues forma parte de varios alimentos como carnes, pescados o lácteos.

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Su popularidad obedece a que es un suplemento nutricional que puede mejorar la calidad de vida de personas que experimentan ansiedad, estrés, depresión y problemas de sueño. Como es posible que esto suscite muchas interrogantes, este artículo se ha preparado para informar sobre los beneficios y precauciones al usar el triptófano.

¿Qué es el triptófano?

Triptófano
  • Fórmula: C11H12N2O2
  • Masa molar: 204,23 g/mol
  • Codón: UGG
  • Densidad: 1340 kg/m³; 1,34 g/cm³
  • Acidez: 2,38; 9,34 pKa
  • Familia: Aminoácido
  • PubChem: 6305

El triptófano es uno de los 20 aminoácidos esenciales que conforman nuestro código genético. Esta sustancia orgánica desempeña un papel primordial para la síntesis de la melatonina, serotonina y la vitamina B3 o niacina.

Dado que, el organismo no puede producirlo por sí mismo, es fundamental incluir en la dieta cotidiana alimentos que lo contengan. La ingesta equilibrada de este nutriente está estrechamente relacionada con el correcto funcionamiento del sistema nervioso, el sistema cardiovascular, el sistema muscular, el sistema endocrino y el sistema digestivo.

¿Qué funciones tiene el triptófano?

Los aminoácidos como el triptófano tienen como función fabricar neurotransmisores, sustancias químicas que sirven como mensajeros neuronales para transmitir órdenes y obtener los resultados requeridos.

En este sentido, el triptófano es precursor de la serotonina, conocida como la hormona de la felicidad, que influye en el humor y la sensación de bienestar, y  de la melatonina, la hormona que regula los ciclos de vigilia y sueño. 

¿Qué propiedades tiene el triptófano?

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  • Es un aminoácido esencial.
  • Puede tener efectos antidepresivos.
  • Al ayudar en la síntesis de la serotonina, actúa como un ansiolítico.
  • Contribuye a conciliar el sueño.
  • Regula el bienestar emocional.
  • Puede incidir en el apetito.

Beneficios del triptófano

Como se ha expresado anteriormente, el cuerpo precisa de la ingestión diaria de una cantidad equilibrada de triptófano para mantener un buen estado de ánimo. Por el contrario, su ausencia en la dieta genera la aparición de trastornos que alteran severamente la salud.

Sin lugar a dudas, la comprensión de los beneficios del triptófano para el organismo, será una importante fuente de motivación para incorporarlo como suplemento dietético.

Esencial para mantener un buen estado de ánimo

El triptófano tiene un efecto tranquilizante, porque ayuda a la liberación de la serotonina, un importante neurotransmisor del sistema nervioso central que es responsable de la regulación del estado de ánimo y el humor. De ahí su relevancia para atender a la etiología de algunas enfermedades emocionales.

De manera similar, se usa como fármaco efectivo para el control de la ansiedad en sus etapas iniciales. Además, está indicado para estados agresivos o maníaco-depresivos, así como, en la prevención de tendencias suicidas, por cuanto se ha notado que los casos de suicidios guardan relación directa con niveles bajos de triptófano en sangre y cerebro.

Es clave para la calidad del sueño

Con frecuencia se prescribe para la atención del insomnio y las alteraciones de los patrones de sueño.

Esto se debe a que, además de participar en la liberación de serotonina, también ayuda a desarrollar la melatonina, hormona que se activa de noche y que contribuye a dormir mejor y regular los ciclos de sueño.

Contribuye a mejorar problemas alimenticios

En vista de que, puede actuar como un ansiolítico, se considera útil para tratar problemas de alimentación como la bulimia. Además, al coadyuvar a la síntesis de la serotonina, hormona que regula el apetito, permite a la persona no tener ansiedad por la comida.

Por otra parte, su acción ayuda a minimizar los riesgos de la obesidad, sobre todo cuando esta se produce por componentes ansiosos.

¿Cómo usar el triptófano?

Con relación a los suplementos de triptófano que existen en el mercado hay dos opciones: L-triptófano y 5-HTP.

La suplementación con 5-HTP, la forma intermedia del triptófano previo a la formación de serotonina y melatonina, ofrece la ventaja de que se absorbe más fácilmente a nivel intestinal, cruza con más eficacia la barrera hematoencefálica y agiliza el desarrollo de la serotonina y la melatonina.

Ahora bien, como cualquier complemento nutricional, debe ajustarse a las características y necesidades de cada persona, por eso es preciso consultar con un experto de la salud antes de consumirlo. He aquí sus presentaciones más comunes.

  • Suplementos dietéticos de triptófano. Estas cápsulas que por lo general contienen magnesio y otros minerales y vitaminas se indican para regular el sueño y tener mejor salud emocional.
  • Viales. Se sugiere tomar 1 vial diluido en agua, para conseguir energía y vitalidad, fortalecer el sistema inmunitario y mejorar el estado de ánimo.

¿Qué cantidad de triptófano hay que tomar al día?

La dosis diaria recomendada por la OMS es de 4 mg/kg. Así que, un adulto de 80 kg podría tomar 320 mg de triptófano, y lo sensato es hacerlo media hora antes de las comidas.

Es bueno destacar que este nivel puede alcanzarse consumiendo alimentos comunes. Por ejemplo, una ración de pollo de 200 gramos contiene aproximadamente unos 310 mg de triptófano y 100 gramos de atún proporcionan 260 mg.

Por supuesto, un nutricionista puede orientar respecto a la suplementación adicional que se requiera.

Ventajas y desventajas del triptófano

El triptófano es una de las unidades mínimas que componen las proteínas, y puesto que el cuerpo es incapaz de sintetizarlo por sí mismo, hay que extraerlo del alimento que se consume a diario. A continuación se mencionan sus ventajas y desventajas.

Ventajas del triptófano

  • Es de utilidad para regular el sueño.
  • Puede usarse para tratar algunos trastornos emocionales.
  • Es posible que ayude en los trastornos menstruales.
  • Contribuye a mejorar algunos problemas alimenticios.
  • Puede encontrarse en alimentos naturales y suplementos nutricionales.

Desventajas del triptófano

  • No debe tomarse en combinación con otros medicamentos tranquilizantes o antidepresivos, a menos que un especialista lo indique.
  • En algunas personas puede producir mareo, náuseas, malestar gástrico, diarrea y somnolencia.
  • No se recomienda para los que presenten afecciones hepáticas o renales.

Precauciones al usar el triptófano

En el consumo de suplementos nutricionales ricos en este aminoácido esencial debe prevalecer la moderación.

Aunque se trata de una sustancia natural, no debe tomarse en asociación con medicamentos sedantes, como las benzodiazepinas, pues incrementa sus efectos.

Tampoco es aconsejable ingerir en combinación con fármacos elevadores de las concentraciones de serotonina, como algunos antidepresivos y analgésicos de tipo opioide, porque podría generar escalofríos, ansiedad y problemas cardíacos.

Por lo tanto, a fin de conocer solo el lado amable del triptófano, antes de usarlo es bueno consultar al farmacéutico o médico de confianza.

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Licenciado en Farmacia por el Colegio Oficial de Farmacéuticos de Toledo y la Consejería de Sanidad de Castilla-La Mancha: nº 1793. Diplomado en nutrición humana y dietética. Técnico ortopédico. Especialista en nutrición deportiva.